Is een smartwatch nuttig?

Op tweakers stond in het kader van de jaaroverzichten een reportage over de smartwatch ontwikkellingen van het afgelopen jaar (link). In de terugblik gaven de verschillende redacteuren van tweakers hun mening over de smartwatch, en verwachtingen voor de toekomst: is het een voorbijgaande hype of een niet te ontkennen ontwikkeling?

Wat me opviel in de terugblik was dat de belangrijkste toepassing voor de smartwatch het snel bekijken van notificaties is: zonder je telefoon uit de broekzak halen kunnen zien dat je een nieuwe mail, tweet, whatsapp hebt. Vanuit dit perspectief is de meerwaarde van een smartwatch naar mijn indruk dan vrij minimaal. In die zin vond ik de blik van de redacteuren van tweakers vrij beperkt. Er wordt heel erg geredeneerd vanuit de toepassingen die je nu al kan op een telefoon, en dan gaat doen op een smartwatch. Dat wordt altijd een moeilijke zaak.

De meerwaarde van een smartwatch zit hem voor mij juist in toepassingen die je niet op je telefoon kan doen, of waar het onverstandig is om het met je telefoon te doen. Een van de momenten waar dit juist naar voren komt is tijdens het sporten.

Met het sporten kan je telefoon veilig (en waterdicht) in je zak/tas blijven zitten, terwijl je via een smartwatch (in  een houder op je stuur) toch volledig toegang hebt tot je sport-app.

Ook op de schaats is hierdoor het gebruik van een smartwatch interessant geworden. Tijdens het schaatsen is het prima mogelijk om even op je horloge te kijken wat de laatste rondetijd was. Smartphone tijdens het schaatsen erbij pakken lijkt mij ronduit gevaarlijk.

pebble-screenshot_2014-01-01_21-42-04

 

Op het schaatsforum (een aanrader) is een discussie gestart over hoe de smartphone goed kan worden gebruikt tijdens het schaatsen (link). In dit soort omgevingen lijkt mij een smartwatch ideaal.

Smartphone mee tijdens het schaatsen

Nu het schaatsseizoen (op de binnenbanen) in volle gang is, en de temperatuur langzamerhand gaat dalen wordt er steeds meer over schaatsen gesproken. Recent op het schaatsforum (www.schaatsforum.nl) een discussie over hoe een smartphone is te gebruiken tijdens het schaatsen.

Buiten (op natuurijs) is dat op zich niet zo’n probleem. Met de bekende apps (Google MyTracks, RunKeeper) is het prima mogelijk om de afgelegde route vast te leggen, en later te bekijken. Wel is het zeer beperkt mogelijk om onderweg te kijken naar de status (Hoe hard ga ik nu? Hoeveel kilometer heb ik nu afgelegd?). Hoewel de eerder genoemde apps de mogelijkheid om de snelheid uit te spreken komt me dit toch wat apart over.

Binnen (op een kunstijsbaan) zijjn bestaande apps minder goed te gebruiken, simpelweg omdat de GPS dekking grotendeels weg is. Uit de disussie op het schaatsforum maak ik wel op dat er toch sommige banen zijn (half overdekt?) waar een app met GPS het toch nog doet. Op de binnenbanen ook dezelfde situatie als buiten. Alleen directe feedback mogelijk door smartphone tijdens het schaatsen uit de zak te halen, of een headsetje. Gezien de drukte (lawaai), en hogere snelheid op de meeste binnenbanen lijkt mij dit ten zeerste af te raden.

In deze situatie is ook het reclamespotje (hier op youtube) van Mark Tuitert leuk. Voor welk product de reclame was, ben ik vergeten. Ik zag alleen die smartphone in z’n schaatspak zitten.

Het probleem van de directe feedback, of het onderweg de voortgang bekijken is op te lossen. Sinds ik een Smartwatch (de Pebble) tot mijn beschikking heb, ben ik van mening dat het anders kan. Een smartwatch, en met name de Pebble, kan prima gebruikt worden om snelheid, rondetijden, afgelegde afstand op weer te geven. Op de binnenbaan kan dit gekoppeld worden de MYLAPS transponders. Buiten kan de ‘sharing’ optie van MyTracks worden gebruikt. In beide gevallen kan de smartphone rustig in de achterzak/broekzak blijven zitten, zo nodig in een schokbestendig en waterdicht zakje.

In de praktijk bevalt het mij enorm goed. Tijdens racefietsen, skeeleren en schaatsen (binnen en buiten) heb ik de Pebble gebruikt. Eindelijk weet ik nu tijdens het schaatsen wat mijn rondetijd is en hoeveel rondes ik heb gereden. Ook mijn smartphone is er blij mee. Die kan rustig een zakje (waterdicht) in de achterzak blijven zitten. Mijn huidige smartphone ziet er daardoor nog als nieuw uit, terwijl mijn vorige ruggedized telefoon door de vele krassen, stoten en butsen is overleden.

Hieronder een screenshot van de Pebble app zoals ik die nu gebruik tijdens het schaatsen. Een screenshot maken tijdens het schaatsen is helemaal niet verstandig, dus even met het horloge op een tafeltje. De getallen zijn van boven naar beneden: het aantal rondes, de laatste rondetijd, en daaronder de snelste rondetijd.

imag0115

The new Pebble SDK!

Recently Pebble SDK version 2 was released for the Pebble smartwatch. One of the most interesting new features of the new SDK is the addition of JavaScript code. In practice this means that a part of a watch app is coded in JavaScript, runs on the phone, and is still included in the watch app distribution.

In the previous SDK, the standard pattern for a watch-app often required a smartphone specific app running on the smartphone e.g. for doing HTTP calls, getting location etc. This makes the development process more complicated because apps have to be developed for multiple platforms (e.g. android, IOS). Furthermore the release of applications may be slowed down by the acceptance procedure of Apple.

With the addition of JavaScript in the new SDK it has now become possible to implement the majority of required features in JavaScript (e.g. doing HTTP calls, getting location) instead of a native OS specific application.

I think the Pebble team made a great improvement with the addition of this feature. It will dramatically lower development speed, and thus enable better, and more feature rich watch apps for the Pebble. In the end I would expect that features like this lower the entry level for Pebble watch app development.

In practice

Recently I published my experiments with a watch app, which keeps track of lap times,  for ice skating. The watchapp works with the transponder based service from MYLAPS. A new laptime is recorded and published on the MYLAPS website each time the finish line is passed. The idea is that the laptime is grabbed from the MYLAPS website and presented on the Pebble so that direct feedback on achieved skating performance is achieved.

With the previous SDK, the structure of the application would look something like plotted below. The dedicated app on the smartphone requests data from the MYLAPS website, does some screen scraping, to extra the laptime data and pushes data to the Pebble (number of laps, last laptime, average laptime, fastest laptime, etc.). I never built the app, but in android terms it should be something like a background service coupled to a configuration activity.

With the new SDK the dedicated app on the smartphone can completely be replaced by JavaScript (a HTTP call to the MYLAPS service, document parsing to extract laptimes, and pushing data to the Pebble). Both the JavaScript code and the Watch App are bundled in the same installation package.

Before starting to code a dedicated app for android (in my case) I upgraded my Pebble smartwatch to SDK2 and created a JavaScript file for communicating with MYLAPS.

What’s next

This change in the SDK makes me hungry for more features.

  • Visual IDE (a next step for CloudPebble?) for developing watch apps, and direct linking to JavaScript code
  • Support for websockets. I tested socket.io, and it works, but seems to fall back to long-polling instead of websockets.

 

 

Pebble MyLaps

I always thought  it was not possible to have a speedometer like device while speed skating on indoor tracks for several reasons. Especially lack of GPS coverage and no wearable device for viewing speed and lap times. The MYLAPS (http://www.mylaps.com) service, a transponder based timing system, solves only part of the equation. The MYLAPS service provides a website with close to real time data of the transponder. The website or even smartphone app (only for iphone) type of data presentation may be suitable for bystanders or coaches. It does not provide a solution for skater itself.

But times have changed. With the arrival of the Pebble SmartWatch (http://www.getpebble.com) a usable speedometer to be used by the skater has become available.

The only required part to make it work is something that ties the Pebble and the MYLAPS service together. And that something is a program that:

  • Polls and scrapes the MYLAPS practice results pages. Unfortunately MYLAPS does not provide some kind of data API which means that the webpages presented to the user are scraped to extract data.
  • Send an event to a Pebble notification service. For instance Notify My Android  and Notify My Pebble.

A minimal implementation in perl (very handy for screen scraping) is not attached to this post, but is availble on request. The script starts and endless loop in which the practice results page for a specific track and transponder are polled each five minutes. When activity has been detected (a new laptime entry for the transponder), the polling frequency is increased to each 10 seconds. Each new laptime entry is sent to the Notify My Android notification service, and shortly after that arrives at the Pebble. In practice this means that approximately five to ten seconds after passing the finish-line (which contains the MYLAPS detector), a notifcation with the latest laptime is received at the Pebble.

A sample output display (low quality picture alert) is shown below (it is not possible and very unwise to take a screenshot while skating). 2013-10-22 21.32.00Today I did my weekly skating training with the speedometer enabled. The experience was very cool. I could almost instantly see the last laptime after passing the finishline.

Next time I think I try to wear my pebble on my right arm instead of left arm. When track skating, the left arm is mostly lying on your back, and the right arm swings at least during corners, providing a good opportunity to readout the results.

Good improvements are a dedicated watch-app on the pebble that provides larger digits and additional notifications through vibration (fastest lap sofar, number of seconds slower/faster than goal), etc. And in theory the polling app could run on the smartphone itself instead of a remote server. On the other hand, a remote server reduces that amount of wireless data being transferred.

I would assume that the number of Pebbler that own a MYLAPS tracker ID is very, very low. This means that my motivation for building a public version of a Pebble MyLAPS bridge app is purely based on my own needs. So, please let me know if you happen to own a Pebble and a MYLAPS

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Wachten op de Pebble

In mei 2012 heb ik meegedaan met de crowdfunding van de Pebble. De Pebble is een slim horloge dat in verbinding staat met je mobiele telefoon. Met de Pebble kan je door middel van apps berichten lezen, gemiste gesprekken zien, de muziek bedienen of als sportcomputer gebruiken. Die apps kunnen naar wens worden geinstalleerd of zelf worden gemaakt met de Pebble SDK.

Zelf ben ik van plan de Pebble te gebruiken tijdens het fietsen, skeeleren en schaatsen. Kan je zonder je telefoon uit je broek/jas/achterzak te halen zien hoe hard je gaat, of hoeveel kilometer je hebt gedaan. Dan is zo’n horloge een stuk makkelijker. Op dit moment gebruik ik daar nog de LiveView (van SonyEricsson) voor. Met de Pebble moet dat als het goed is een enorm stuk verbeteren. Met name het display van de LiveView is met een beetje zonlicht niet meer te zien. Het e-paper display van de Pebble is juist bedoel om buiten met direct zonlicht goed te kunnen aflezen. Ik ben benieuwd.

De crowdfunding van de Pebble was (in ieder geval voor de makers van Pebble) een magesucces. In totaal is meer dan 10 miljoen dollar opgehaald! De makers zijn aan de slag gegaan, en via updates om de drie weken worden de ‘backers’ (iemand die geld heeft gestoken in de Pebble) op de hoogte gebracht van de voortgang van het project. Er wordt nog geen definitieve opleverdatum gegeven vanuit de gedachte dat het missen van een deadline erg nagatief is. Door de inhoud van de updates krijg je goed inzicht in de voortgang, en kan je zelf zien hoe het staat met de Pebble: De eerste pre-production van de Pebble is gedaan. Nu volgen een aantal cycli van testen en produceren alvorens de uiteindelijke massaproductie wordt gestart.

Inmiddels is het Oktober 2012, en is de Pebble nog niet af. Tijdens de initiele crowdfunding is een geschatte oplever datum van september afgegeven. In het forum en ook op Twitter is goed te merken dat er Backers zijn die het wachten zat zijn, of moeilijk kunnen omgaan met de onbekende opleverdatum. Ik ben benieuwd hoe dit uitpakt voor Pebble. Volgens Pebble wordt de frequentie van de updates opgevoerd naar om de twee weken.

Friescheveen

Op deze voorlopig laatste dag met natuurijs hebben we geschaatst op de Friescheveense plas. Een gebied waar we ook wel eens gaan wandelen, en een geocache hebben verstopt. De plas ligt vrij beschut, en is daardoor meestal snel bevroren en schaatsbaar.

Meestal parkeren we bij het cafe aan de Meerweg, en schaatsen vanaf daar over de sloot naar de Friescheveense plas. Daar is een rondje van een paar kilometer geveegd. Het schijnt ook mogelijk te zijn om bij de natuurijsbaan aan de Hoofdweg in Paterswolde op te stappen. Vanaf deze ijsbaan kan je via een klein slootje door het bos op de Friescheveense plas komen.


View Friescheveen in a larger map

De leijen natuurschaatstocht

De schaatstocht in natuurgebied De Leijen geschaatst. Erg mooi weer met een zonnetje erbij en weinig wind op deze zaterdag dat ook veel mensen de elfstedentocht (die niet doorging) aan het rijden zijn. Deze keer voor Klaas de steel van een kantafsteker (tuingereedschap) meegenomen om hem een beetje te kunnen slepen. Een slee hadden we ook mee, maar is niet zo handig omdat die alle kanten opvliegt over de baan.

Hilda sleept klaas met de steel van een kantafsteker

Een overzicht van de schaatsroute opgenomen met MyTracks. De tocht over het meer is mooi ijs, en een breed geveegde baan.


View De Leijen in a larger map

Lauwerstocht

De lauwerstocht start in Visvliet, en gaat vanaf daar over de Lauwers naar zoutkamp tot vlak voor de sluis (zie foto). Daar aangekomen is het omkeren en terugschaatsen naar Visliet, en nog even door naar aan Stroobos aan het van Starkenborgh kanaal.

Keerpunt vlak voor de sluis in Zoutkamp

Het is was best goed, stukken beter dan op die smalle slootjes van Blokzijl. Hier ook nog de route van de lauwerstocht (in totaal 30km).


Lauwerstocht weergeven op een grotere kaart

Paterswoldse meer

Met collega’s Mente, Michiel en Michel een rondje over het Paterswoldse, en Hoornse Meer gemaakt. Het nu ook mopgelijk om vanaf het Paterswoldse meer door te schaatsen naar het Hoornse meer, daar een rondje te doen, en weer terug te keren. Het ijs ligt er netjes bij. Wel hier en daar stukken die niet geveegd waren. Dat zal komend weekend als er een toertocht is vast wel goed geregeld zijn.

Schaatsers op het Paterswoldse meer, met Groningen op de achtergrond

En uiteraard een log van de gevolgde route.


View Paterswoldsemeer in a larger map

Blokzijler Merentocht

image
Sfeerbeeld blokzijler merentocht

Vandaag samen met Aleid, Bart, Joost, Hans en .. de blokzijler merentocht geschaatst. Leuke tocht, maar een stuk drukker dan de plekken waar ik tot nu toe hen geschaatst. Dat komt neer om goed uitkijken om scheuren te ontwijken en het inhalen op alle slootjes. Op het meer is het, ondanks de tegenwind, een stuk breder en beter zodat we lekker door konden schaatsen. Aan het einde hebben we nog een extra rondje over het Giethoornse meer gemaakt.

In dwarsgracht, bij de ophaalbrug, hebben we even gepauzeerd voor koek & zopie. Leuk om te zien is de variatie in schaatskledij. Van Bart in z’n gewone kloffie tot en met HSLK leden met volledige uitrusting. Joost en .. zijn ook nog te zien op het nieuws van RTV rijnmond, toen ze daar aan het schaatsen waren.

En de kaart die is opgenomen met My Tracks.


Blokzijler Meren weergeven op een grotere kaart